Odpadního tepla je všude kolem víc než dost − od mikročipů přes automobily až po továrny a elektrárny. Myšlenka nahradit všechny ty chladiče a chladicí věže něčím, co by vyrábělo elektřinu, proto láká. Vědci se problémem zabývají už dlouho, nadějné cesty se ale objevují teprve v poslední době.

"V tepelných elektrárnách se okolo 60 procent energie ztrácí v podobě odpadního tepla," vysvětluje Ashutosh Tiwari z University of Utah. "Hledáme cesty, jak aspoň něco z těch 60 procent využít."

Nemusí se ale jednat jen o elektrárny a další velké provozy. "Generátory" v podobě náramkových šperků mohou využívat tepla lidského těla k napájení senzorů monitorujících zdravotní stav, k pohonu chytrých hodinek nebo nabíjení smartphonů. Chlazení mikročipů může prodloužit chod notebooků bez potřeby nabití. Chladiče automobilů pomohou při dobíjení autobaterie a tím zvýší účinnost motoru. Například účinnost běžného spalovacího zážehového motoru v autě se pohybuje okolo 30 procent, protože se 30 až 50 procent dodané energie ztrácí výfukem a okolo 20 procent chlazením. Jinými slovy: dvě třetiny benzinu, který koupíte u pumpy, shoří úplně zbytečně.

Miniaturními elektrárnami však mohou být i kuchyňské pánve, sporáky, klimatizační jednotky a další spotřebiče − možnosti komerčního využití jsou všude, kam se podíváme.

Petrolejka jako elektrárna

Vědci předpokládají, že vývoj povede k termoelektrickým článkům, které dokážou získávat energie z automobilových výfuků, odpadního tepla motorů lodí a lokomotiv nebo pecí a reaktorů v průmyslové výrobě.