Má nejkrásnější tvář z celého koncernu. To před dvaceti lety prohlásil o Octavii tehdejší šéf Volkswagenu Ferdinand Piëch. Nebyla to jen zdvořilostní lichotka − vůz od prvních dnů slavil až překvapivý úspěch na trhu a v podstatě rozhodl o budoucnosti značky Škoda.

První novodobá generace automobilu Octavia se oficiálně začala vyrábět 3. září 1996. V ten den po boku Ferdinanda Piëcha a předsedy představenstva Škody Ludvíka Kalmy slavnostně otevíral novou montážní halu v Mladé Boleslavi také prezident Václav Havel. Jak bylo jeho zvykem, hned usedl za volant a jednu Octavii si osobně vyzkoušel.

Šlo o první model, který automobilka stoprocentně vyvinula až po vstupu nového německého vlastníka a v úzké spolupráci s techniky Volkswagenu. Škoda Felicia z roku 1994 byla jen upraveným Favoritem a příprava této modernizace byla přitom zahájena již před příchodem Němců.

Octavia byla také první škodovkou, která plně využívala koncernový podvozek (stejný jako v modelech Audi 3 a VW Golf), motory a díly interiéru. Rovněž její design vznikal ve spolupráci s další značkou koncernu VW. Hlavním designérem Octavie se stal Dirk van Braeckel z firmy Audi, jehož návrh ve finále výběrového řízení zvítězil nad nabídkou Giorgetta Giugiara a jeho studia ItalDesign.

Poprvé po velmi dlouhé době mohla automobilka nabídnout dvě odlišné řady moderních osobních aut. Tím se konečně postavila "na obě nohy" a přestala být totálně závislá na náladách a poptávce úzkého okruhu zákazníků. Octavia navíc patřila do třídy, kterou značka opustila již před více než půlstoletím. Svým způsobem šlo o riskantní krok, neboť Škoda mívala na vyspělých západních trzích pověst výrobce solidních, leč malých a levných aut pro nenáročnou klientelu.