Rozhodl se detailně prozkoumat mikroskopického červa a uspěl. Amerických biolog Robert Horvitz získal za studie provedené na jednoduchém mnohobuněčném organismu, na hlístici Caenorhabditis elegans, spolu se dvěma dalšími vědci Nobelovu cenu.

Nejdříve původem Jihoafričan Sydney Brenner zjistil, že hlístice jsou dobrým modelovým organismem pro studium nervové soustavy. Mají krátký životní cyklus, početné potomstvo a dobře se množí v laboratoři. Na práce Brennera navázal britský biolog John Sulston - dokázal, že určité buňky v tomto červu jsou naprogramovány tak, aby spáchaly sebevraždu. Robert Horovitz pak objevil klíčové geny, které umírání buněk u hlístic řídí. Dokázal také, že obdobné geny existují i u lidí.